Propriétés

Le processus de distillation consiste à chauffer un liquide jusqu'au point d'ébullition, puis à collecter et refroidir la vapeur générée, jusqu'à obtention d'un état liquide. Ce procédé est utilisé pour fractionner le pétrole en ses divers constituants.

Dans la raffinerie, le pétrole brut est chauffé à 350°C et envoyé dans une colonne de distillation. Les hydrocarbures chauds et gazeux montent vers le haut de la colonne où ils refroidissent. En fonction des diverses températures d'ébullition, les produits séparés sont collectés comme condensats sur chacun des plateaux de séparation.

Enfin, les fractions les plus légères (gaz liquéfié) se condensent tout en haut de la colonne, à environ 110°C. Ces fractions gazeuses sont liquéfiées et vendues comme propane (C3H8) ou butane (C4H10). Mais il faut avant tout supprimer le soufre, pour réduire au minimum la pollution atmosphérique.